Un software para predecir desastres. El futuro según Microsoft

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¿Se puede predecir el futuro en base a hechos acaecidos? En algunos casos parece que así es, ya que existen patrones de comportamiento susceptibles de repetirse bajo determinadas circunstancias. Así lo creen Microsoft y Technion (Israel Institute of Technology), que están desarrollando una tecnología capaz de predecir desastres, basada en información del pasado.

Mediante un nuevo software que emplea artículos del New York Times y hasta 90 fuentes distintas disponibles en línea, se pueden emitir advertencias sobre epidemias, desastres naturales y violencia, pudiendo así evitar o paliar sus consecuencias.

Respecto del periódico neoyorquino, se emplean artículos de 22 años, y entre las otras fuentes destacan: DBPedia, WordNet y OpenCyc. En palabras de Eric Horvitz, codirector de Microsoft Research, el sistema podría algún día ayudar a ONGs y otras personas a ser más proactivos en la lucha contra brotes de enfermedades u otros problemas.

El sistema ha proporcionado resultados sorprendentes cuando ha sido probado con datos históricos. Por ejemplo, de los informes de las sequías en Angola en 2006, se dedujo una alerta sobre posibles brotes de cólera en el país africano, ya que eventos anteriores habían enseñado al sistema, que los brotes de cólera son más probables en años posteriores a sequías.

En pruebas similares sobre enfermedades, violencia y número de muertes significativas, las advertencias del sistema han sido correctas entre el 70% y el 90% de las ocasiones. Son porcentajes muy elevados.

Centro de datos

Horvitz ha manifestado que el rendimiento es lo suficientemente bueno para sugerir que una versión más refinada podría ser utilizada en entornos reales, para ayudar en tareas de planificación y preparación de ayuda humanitaria en caso de desastres.

El uso de información cruzada de varias fuentes ofrece un valioso contexto que no está disponible en un artículo de prensa, y es necesaria para averiguar las normas generales de los eventos que preceden a los demás.

Por ejemplo, el sistema podría inferir conexiones entre los acontecimientos en Ruanda y ciudades angoleñas, basadas en el hecho de que ambos países se encuentran en África, tienen un PIB similar, y otros factores. Este enfoque condujo al software a concluir que, en la predicción de los brotes de cólera, se debe considerar el país o ubicación de una ciudad, la proporción de tierra cubierta por agua, la densidad de población, el PIB, y si había habido una sequía el año anterior.

La idea de establecer predicciones en base a información del pasado no es nueva, ya hay empresas que emplean técnicas similares basadas en información y declaraciones en línea, entre cuyos clientes están departamentos de inteligencia gubernamentales.

Gran servidor

Mientras redactaba este artículo, he recordado haber oído en alguna ocasión que el uso de información cruzada de varias fuentes se emplea también para hacer predicciones sobre el comportamiento de los mercados bursátiles.

Microsoft no tiene planes de comercializar esta investigación, circunstancia que celebro porque la información es una fuente extraordinaria de poder, y las herramientas pueden ser fantásticas o diabólicas, dependiendo de quién las maneje.

El proyecto va a continuar, incluyendo más periódicos y libros digitalizados, refinando aún más el sistema, que será capaz de elaborar predicciones más fiables.

Vía | MIT Technology Review
Imagen | Amit Chattopadhyay, Michael Gray, Ciprian Popescu
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